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Apple paie à Finisar 390 millions de dollars pour essayer de verrouiller son approvisionnement de précieux capteurs iPhone X

Écrit par Eloise Thierry  Jan 09, 2018

Le géant de la technologie Apple a lancé l'iPhone X sur le marché cette année, sans erreur de production significative qui pourrait entraîner des prévisions de pénuries d'approvisionnement pour les détaillants et les consommateurs. Les rapports de mercredi montrent qu'Apple évolue rapidement pour assurer un accès futur à certaines parties plus élaborées de l'appareil pour ainsi réduire les chances que cela se reproduise à l'avenir.

Selon Reuters, la transaction de 390 millions de dollars d'Apple avec Finisar Corp non seulement verrouillera la future offre de lasers à émission de surface à cavité verticale (VCSEL) de la société - une partie du capteur complexe derrière la technologie Face ID de l'iPhone X – mais rendra aussi difficile, pour ses concurrents, d’obtention de leur soutien.

Les VCSEL ne constituent pas une nouvelle technologie, mais le type miniaturisé utilisé dans les smartphones pour permettre une cartographie 3D très détaillée est souvent cité comme l'avenir de la technologie de réalité augmentée. L’installation des VCSEL dans un appareil minuscule comme l'iPhone X est un défi technique de sorte qu'Apple aurait dû relâcher ses exigences de qualité pour respecter les délais de lancement, comme Bloomberg l'avait signalé plus tôt cette année :

« Le projecteur de points est au cœur des problèmes de production d'Apple. ... Le projecteur de points utilise ce qu'on appelle un laser à émission de surface à cavité verticale, ou VCSEL. Les faisceaux laser traversent une lentille appelée optique au niveau des plaquettes, qui les focalise sur les 30 000 points de la lumière infrarouge projetée sur le visage de l'utilisateur. Le laser est fait d'arséniure de gallium, un matériau semi-conducteur, et la lentille est en verre ; les deux sont fragiles et facilement cassés. La précision est la clé. Si les composants microscopiques sont éteints même de quelques microns, une fraction de la largeur d'un cheveu, la technologie pourrait ne pas fonctionner correctement ...  »

Face ID est le seul composant de l'iPhone X qui a vraiment besoin de VCSEL pour fonctionner, mais ils vont probablement être utilisés dans une plus large gamme d'applications AR. Par exemple, une version moins sophistiquée du matériel intégré dans Microsoft Kinect peut suivre les mouvements des utilisateurs dans une pièce ; dans les smartphones, ils peuvent avoir le pouvoir d'améliorer la fidélité des objets AR projetés en direct dans une scène de la vie réelle. Les VCSEL ont également été utilisés dans plusieurs autres marques de téléphones pour des fonctionnalités moins magnifique comme l'autofocus.

Selon Reuters, Apple a fait le paiement de 390 millions de dollars sur un fonds de plus de 1 milliard de dollars réservé à la fabrication américaine. Finisar a indiqué que cette transaction n’est pas un investissement, mais représente « des affaires futures anticipées entre les compagnies sur une période de temps ». Pour répondre à la demande, elle rouvrira une usine de 700 000 pieds carrés à Sherman, Texas.

Du fait que cette installation produira des VCSELs pour Apple, l'accord est susceptible de mettre au moins un barrage temporaire sur la capacité de ses concurrents à les obtenir. L'un des seuls autres fabricants est Lumentum Holdings Inc., qui a été largement répandu pour être la source des composants d'Apple plus tôt cette année, bien qu'il ait été en proie à des goulots d'étranglement de production avant le lancement de l'iPhone X. Comme l'a noté Bloomberg, l'action de Finisar a grimpé jusqu'à 32% mercredi, tandis que Lumentum a perdu jusqu'à 15%.

Bien que cela puisse signifier que les fonctionnalités X-style de l'iPhone X sont un peu plus lentes sur vos appareils Samsung, Huawei ou Google, vous n’avez pas à trop vous inquiétez : comme Gizmodo l'a noté dans notre iPhone 8, vous pouvez vous débrouiller sans les derniers lasers dans votre téléphone.